Big Bend National Park

Première partie

 

Big Bend est, avec 390.000 visiteurs par an, l'un des parc nationaux les moins fréquentés des Etats-Unis, à comparer aux presque 6 millions de touristes qui se pressent sur les rives du Grand Canyon en Arizona, et ce n'est pas en raison de son manque d'intérêt. A l'image du Great Basin National Park, complètement excentré au Nevada, c'est son éloignement des grandes voies, au Sud-Ouest du Texas, qui est la cause de ce délaissement.

 

Ceux qui réussissent à placer le Big Bend National Park sur leur itinéraire, lors d'un voyage aux USA en famille dans l'Ouest Américain, ne le regrettent pas. En effet ce parc sait à merveille varier les plaisirs des amoureux de la randonnée, avec de magnifiques paysages désertiques, une chaine de montagne complète qui s'élève à 2.400 mètres et un fleuve, qui en le longeant sur 160 kilomètres, y a creusé de profonds canyons.

 

Big Bend, qui est l'un des deux parcs nationaux du Texas, avec le Guadalupe Mountains à l'Ouest de l'Etat, est d'ailleurs classé réserve de biosphère par l'UNESCO depuis 1976.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Big Bend National Park

 

Big Bend tire son nom du "Grand Virage" que dessine, sur son Sud, le fleuve Rio Grande qui marque, depuis le 19e siècle, la frontière des Etats-Unis avec le Mexique sur plus de 1.600 kms, dont 160 kms le long du Big Bend National Park. Le fleuve prend le nom de Rio Bravo pour les Mexicains.

 

Avec 3.200 km2, Big Bend est un très grand parc national, c'est une superficie plus grande que celle du Luxembourg.

 

Le parc, au Sud-Est du Texas, a deux entrées, au Nord et à l'Ouest :

  • L'entrée Nord est très éloignée des grandes villes, San Antonio est à 600 kms et Austin à 700 kms. La toute petite ville de Marathon, 500 habitants, est la plus proche à 67 kms.
  • L'entrée Ouest n'est pas plus proche d'une grande métropole, El Paso est à 486 kms, et Alpine, 5.000 habitants à 132 kms, est la ville la plus proche.

Sur un itinéraire qui vient de San Antonio, pour éviter une très longue route jusqu'à Marathon, ceux qui ne sont pas à une journée près peuvent prévoir une étape d'un soir à Del Rio. Del Rio n'a aucun charme, et est encore à 345 kms de l'entrée Nord de Big Bend, mais elle est la dernière ville d'importance sur la route du parc, et elle propose également une belle balade sur le lac Amistad.

 

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Région du Big Bend National Park

 

 

 

CLIMAT

 

Big Bend National Park est composé de trois parties bien différentes, entre 550 mètres et 2.400 mètres d'altitude :

  • Les Chisos Mountains, la seule chaine de montagne totalement englobée dans un parc national, au climat plus arrosé et qui peut connaitre de très grandes variations de température.
  • Le long du Rio Grande, plus chaud et deux fois moins arrosé que les Chisos Mountains.
  • Le désert du Chihuahua, qui commence au Texas avant de s'étendre sur 630.000 km2 au Mexique, très chaud et très sec toute l'année.
     

Il faut noter que les pluies se concentrent surtout l'été, en juillet/août, quand la région est sous l'influence de la mousson que connait à cette période cette région. Le parc a néanmoins connu, en 2011/2012, 365 jours de sécheresse sans une goutte de pluie.

 

Relevés météo près du Rio Grande à 660 mètres d'altitude :
 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Climat près du Rio Grande

 

Relevés météo dans les Chisos Mountains à 1.615 mètres d'altitude :
 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Climat dans les Chisos Mountains

 

 

 

 

SE LOGER

 

Compte tenu de l'éloignement de ce parc national, et des points d'intérêts qu'il offre, il est conseillé de prévoir de séjourner sur place, ou à proximité, au moins 3 nuits, idéalement 4 nuits. Il faut en effet au moins deux jours pleins pour visiter les principaux points d'intérêt de Big Bend National Park, et il est bon de prévoir une troisième journée pour découvrir la merveilleuse route 170 qui longe vers l'Ouest sur 80 kms le Rio Grande.

 

DANS LE PARC

 

L'offre dans le parc est plus que restreinte si on ne fait pas de camping, on y trouve en effet un unique hôtel le Chisos Mountains Lodge. Très bien placé au centre du parc, à 1.650 mètres d'altitude dans un cadre magnifique, l'hôtel propose également un restaurant avec une vue splendide. Il faut bien évidemment réserver tôt pour y obtenir une chambre, l'été il faut compter en 2017 165$ pour une chambre pour quatre sans breakfast.

 

Les chambres du Chisos Mountains Lodge sont réparties dans plusieurs bâtiments dont les plus anciens datent de 1930. Le principal inconvénient de cet hôtel est l'absence d'une piscine, qui est un critère pour nous indispensable pour se détendre après des journées de randonnées par forte chaleur. Il faut noter quand même que l'altitude de l'hôtel rend plus supportable les journées de grosses chaleurs et les soirées peuvent même être fraiches ici en été.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Chisos Mountains Lodge
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Restaurant du Chisos Mountains Lodge

 

 

A STUDY BUTTE à 7 kms de l'entrée Ouest

 

A proximité du parc on trouve néanmoins quelques villes quasi fantômes qui offrent quelques logements au confort très rudimentaire. Study Butte est dans ce cas avec 267 habitants et un hôtel bon marché.

 

L'été en 2017 pour quatre, sans breakfast compris, il est possible d'obtenir une chambre au Big Bend Resort and Adventure pour 100$, ou un appartement, avec cuisine équipée, pour 215$. Mais comme pour le Chisos Mountains Lodge, l'absence de piscine fait cruellement défaut l'été.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Big Bend Resort and Adventure

 

 

A TERLINGUA à 14 kms de l'entrée Ouest

 

Que diriez-vous de dormir dans un tipi, dans une caravane des années 50 ou dans une maisonnette en style Adobe ? c'est possible à Terlingua, autre ville quasi fantôme de 58 habitants.

 

Pour un logement qui sorte de l'ordinaire le site Terlingua.com propose quelques perles, en revanche il n'y a que des logements pour deux sans breakfast compris, compter l'été 2017 125$ le tipi ou 171$ la caravane. 

 

Pour un hôtel classique (mais qui propose également de dormir dans un bus touristique !), au confort basique, mais où on peut loger à quatre l'été en 2017 pour 125$ sans breakfast compris, l'hôtel El Dorado est plus approprié.

 

Ces logements à Terlingua, comme les deux précédents hôtels, n'offrent pas de piscine. Attention Terlingua est un véritable four l'été !

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Caravane vintage à Terlingua
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Dormir dans un Tipi à Terlingua

 

 

A LAJITAS à 33 kms de l'entrée Ouest

 

Pour ceux qui veulent allier plaisir de la découverte du parc national et séjour dans un magnifique hôtel confortable, il existe à 33 kms de l'entrée Ouest, l'un de nos hôtels préférés aux USA.

 

Dans le petit village perdu de Lajitas, où vivent 200 personnes, le Lajitas Golf Resort & Spa, en dépit d'un nom qui sonne moderne, a tout d'un magnifique lodge western. On y trouve des chambres confortables, dans des bâtiments old west, un très bon restaurant et une piscine splendide.

 

Même si on n'y séjourne pas, un arrêt pour le visiter et y prendre un verre est déjà très sympa.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Badlands le bâtiment historique du Lajitas Resort
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Un lobby western
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Une piscine magnifique
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Une terrasse du restaurant très agréable

 

Les amateurs qui ont du temps peuvent profiter d'un parcours sur un golf très réputé dans un décor inhabituel. Pour les séjours plus longs, de nombreuses autres activités sont proposées, comme de la tyrolienne dans le désert, du tir au fusil ou au revolver, des balades à cheval ou à vélo, un Spa, un diner dans le désert sous les étoiles ...

 

L'été en 2017, une chambre pour quatre, breakfast non compris, coûte 225$. Le Resort peut paraître assez loin du parc mais il en vaut vraiment la peine, et la route pour y arriver est très belle. Il est en revanche très bien placé pour emprunter l'exceptionnelle route 170 qui longe vers l'Ouest le Rio Grande jusqu'à Presidio, une excursion à faire absolument.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Un parcours de Golf exceptionnel, en plein désert
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille au Lajitas Resort

 

 

A MARATHON à 67 kms de l'entrée Nord

 

En dehors de ces solutions à proximité, rien de sérieux avant la toute petite ville de Marathon. Il est néanmoins difficile d'envisager de séjourner à Marathon 4 nuits pour visiter Big Bend, sous peine de perdre chaque jour de longues heures en voiture, mais pour une première et/ou une dernière nuit pourquoi pas.

 

On trouve dans cette ville l'un des plus beaux hôtels du Texas, l'historique Gage Hotel ouvert en 1927 propose également une magnifique piscine. Comme pour le Lajitas Resort, même si on n'y loge pas il faut néanmoins s'y arrêter pour le visiter.

 

Le Gage Hotel est assez cher, en 2017 l'été, il faut compter un minimum de 260$ pour une chambre de quatre, sans breakfast compris.

 

A Marathon pour une étape d'une nuit le très simple Marathon Motel peut faire l'affaire, une chambre pour quatre sans breakfast compris, coûte 115$ l'été en 2017.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille L'historique Gage Hotel à Marathon Texas
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Patio du Gage Hotel
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Intérieur du Gage Hotel

 

 

A ALPINE à 132 kms de l'entrée Ouest

 

Pour ceux qui arrivent du Nord la petite ville d'Alpine peut être l'étape d'un soir avant d'attaquer le Big Bend National Park le lendemain matin. Alpine et ses hôtels sont présentés dans l'article sur la Route Ouest du Texas.

 

 

 

 

VISITER BIG BEND NATIONAL PARK

 

L'entrée du parc coûte en 2017 25$ par voiture pour une semaine, le pass annuel America the Beautiful est accepté, mais pour ceux qui ne visitent que le Texas il n'y a pas assez de parcs nationaux pour le rentabiliser.

 

Le parc est très grand, l'hôtel est souvent éloigné, il faut donc bien s'organiser et planifier ses journées pour optimiser son temps et ses déplacements.

 

Pratique :

  • Il n'y a pas de transport en commun ou de navette dans le parc
  • 160 kms de routes asphaltées et 250 kms de pistes praticables en voiture (quand il ne pleut pas)
  • Il n'y a que trois stations-service, l'une à l'entrée Ouest, l'autre à Panther Junction à 42 kms de l'entrée Nord et la dernière à l'Est du parc au Rio Grande Village, à 34 kms de Panther Junction
  • L'essence est 20% plus chère dans le parc et les stations sont parfois en rupture de carburant. Il est conseillé de faire le plein souvent et si possible en dehors du parc à Marathon au Nord ou à Lajitas à l'Ouest
  • Il est recommandé le premier jour de s'arrêter dans un Visitor Center pour obtenir une carte détaillée et des informations sur des risques éventuels en cours (incendies, présence d'ours ou de lions des montagnes ...)
  • D'avril à novembre, basse saison en raison de la chaleur, il n'y a que deux Visitor Centers ouverts, à Panther Junction, et à Chisos Basin, à 40 kms de l'entrée Ouest et à 57 kms de l'entrée Nord
  • Pendant la haute saison, de novembre à avril, il y a trois autres Visitor Centers ouverts, à l'entrée Nord, à l'entrée Ouest et à l'Est au Rio Grande Village.

 

Le plan détaillé de Big Bend National Park peut être consulté ci-dessous :

 

Plan détaillé de Big Bend National park.[...]
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LONGUES MAIS BELLES ROUTES D'ACCES

 

Que l'on arrive par le Nord, depuis Marathon, ou par l'Ouest, depuis Lajitas, la route peut paraître longue mais elle est heureusement très belle et il faut profiter du paysage pour ne pas voir les kilomètres défiler.

Comme partout au Texas on voit le long de la route de nombreuses entrées de ranchs, souvent très stylisées.

 

 

Attention toutefois à ne pas dépasser la vitesse autorisée qui est limitée à 45 Miles/heure (72 Kms/heure) dans tout le parc.

C'est un exercice très difficile à tenir pour un européen, surtout dans les grandes lignes droites, quand vous êtes seuls et que ça fait des heures que vous roulez pressés d'arriver !

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Une entrée de ranch

 

Si néanmoins (comme nous) vous craquez et que vous avez le malheur de croiser une voiture de police, qui relève instantanément votre dépassement, fait demi-tour et vous fait comprendre de vous arrêter, obtempérer. 

 

Attendez tranquillement les mains sur le volant et vivez une scène que vous n'avez vu que dans les films, et n'oubliez pas que vous êtes à la frontière Mexicaine dans une région qui lutte contre le trafic de drogue :

 

  1. Le policier et son collègue attendent un moment avant de sortir pour observer votre réaction
  2. Un policier sort et avance doucement vers votre voiture la main sur son revolver, son collègue observe debout derrière sa portière
  3. Le policier s'arrête à côté de la porte arrière et vous demande de descendre toutes les vitres
  4. Le policier regarde dans la voiture, vous demande vos papiers, vous demande de ne pas bouger et retourne doucement vers sa voiture
  5. Après 5 minutes de contrôle le policier revient et vous demande si vous savez pourquoi il vous a arrêté
  6. Répondez que vous êtes Français, que vous supposez que c'est peut-être en raison d'une vitesse excessive mais que vous ne connaissez pas la limitation ici comme en France on peut rouler très vite (essayez de parler avec difficulté dans un très mauvais anglais)
  7. Le policier en vous rendant les papiers vous fait la morale en vous expliquant que vous êtes dans un parc national à la vitesse très limitée, et que c'est un dernier avertissement
  8. Repartez en vous essuyant le front, le coup de chaud est passé et il n'y a pas eu de bavure !

 

 

 

PROGRAMME SUR 4 JOURS

 

En logeant idéalement au Lajitas Resort, ceux qui séjourneraient exclusivement à Marathon peuvent se passer du jour 4  :

  • Jour 1  : Route pour le parc et installation à l'hôtel
  • Jour 2 : Découverte du Chisos Basin avec une randonnée sur le Lost Mine Trail, route et courtes balades sur les 50 kms
                  de la Ross Maxwell Scenic Drive, Découverte du Rio Grande et du Santa Elena Canyon, retour par la Old Maverick
                  Road
  • Jour 3 : Découverte du désert du Chihuahua puis de l'Est du Parc, autour du Rio Grande Village, retour avec pause au
                  Chisos Mountains Lodge et au Visitor Center, arrêt découverte de la ville quasi fantôme de Terlingua
  • Jour 4 : Découverte de la route 170, à l'Ouest, le long du Rio Grande sur 80 kms depuis Lajitas jusqu'à Presidio

 

JOUR 2

 

 

LE CHISOS BASIN

 

Big Bend est le seul parc national à englober une chaine de montagne complète, les Chisos Mountains, qui grimpent jusqu'à 2.400 mètres d'altitude et couvrent 8% du parc. La randonnée est bien sur le meilleur moyen de les découvrir. On découvre une végétation qui n'est plus désertique et les sentiers deviennent même ombragés, et lors des très chaudes journées d'été, l'air y reste respirable à 1.600 mètres d'altitude en moyenne.

 

7 randonnées sont proposées dont les descriptions sont disponibles ici : Mountain Hikes.

 

Les points de départ sont notés ci-dessous :

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Carte du Chisos Basin

 

 

LOST MINE TRAIL

 

Le départ de la randonnée Lost Mine Trail est au mile 5.1 sur Chisos Basin Road, point 7 sur la carte ci-dessus. Il faut près d'une heure de route pour rejoindre le point de départ depuis Lajitas. Attention le parking est très petit et il vaut mieux arriver tôt le matin pour trouver une place avant 9h, il est interdit de se garer sur le bord de la route et il faut aller très loin pour trouver une autre place de parking autorisée.

 

Le mieux est de prévoir de prendre son breakfast sur place, vous pouvez emporter de grands cafés américains offerts gratuitement par le Lajitas Resort si vous y logez.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille La Chisos Basin Road
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Picnic breakfast avant le Lost Mine Trail

 

 

Le Lost Mine Trail est une randonnée de 7,8 kms, aller/retour, d'une difficulté modérée qui peut être faite en 2h / 2h30.
Pas trop difficile, surtout avec la fraicheur du matin, cette randonnée est verte et ombragée sur sa première partie, ce qui contraste bien avec l'environnement désertique de la région.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Première partie ombragée
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille du Lost Mine Trail
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Une végétation
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille étonnante
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille sur le Lost Mine Trail

 

Le nom du sentier vient d'une légende qui parle d'une mine qui serait située sur ce chemin, des indiens Apache se seraient même révoltés contre les Espagnols qui voulaient les obliger à y travailler et les auraient tués.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Au sommet

 

 

WINDOW VIEW TRAIL

 

A partir du Visitor Center du Chisos Basin, la petite balade facile de 500 mètres du Window View Trail permet de belles vues sur le Chisos Basin et d'obtenir des informations intéressantes sur l'environnement. C'est par ailleurs le meilleur spot pour profiter d'un coucher de soleil. 

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Window View Trail

 

 

ROSS MAXWELL SCENIC DRIVE

 

La Ross Maxwell Scenic Drive est une très belle route, de 50 kms, qui permet de rejoindre depuis le Chisos Basin, après le Santa Elena Junction, le Rio Grande et le Santa Elena Canyon.

 

Le route peut être parcourue en une heure mais prévoir plutôt deux heures avec les quelques arrêts proposés, pour de très courtes balades de découvertes de vues, comme le Mule Ears Viewpoint, ou de vestiges d'habitations de pionniers, comme le Sam Nail Ranch. Big Bend n'a été décrété Parc Nationial par le congrès qu'en 1944. Au début du 20e siècle des ranchs y exploitaient du bétail et des mines étaient assez productives, la région devint même deuxième producteur mondial de cinabre, un minerai qui sert à l'élaboration du mercure. 

 

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille The Sam Nail Ranch
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Le Windmill pompe encore l'eau au Sam Nail Ranch
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Mule Ears Viewpoint

 

 

SANTA ELENA CANYON

 

Le Santa Elena Canyon est certainement l'endroit le plus spectaculaire du Big Bend National Park. Ici le Rio Grande a creusé le plateau pour s'ouvrir un chemin très étroit encadré par des falaises verticales qui atteignent 40 mètres de hauteur.

 

Un chemin permet d'explorer une petite partie du canyon pour une belle balade de 2,8 kms aller/retour.

 

Le Santa Elena Canyon Trail commence à la fin de la Ross Maxwell Drive. Les abords du Rio Grande bien arrosés apparaissent soudainement verdoyants avec un fort contraste sur le désert qui les précède.

 

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Les abords du Rio Grande près du Santa Elena Canyon

 

La grande particularité de cette balade est qu'elle commence par un obstacle, la Terlingua Creek, un bras du Rio Grande côté américain qu'il faut passer à gué. A éviter bien sûr en cas d'orage et de crue.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille La Terlingua Creek
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille qui doit être traversé à gué

 

Attention néanmoins de rester sur la rive américaine lors de la traversée !

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille A droite les USA à gauche le Mexique

 

La balade commence tranquillement en terrain plat.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Entrée du Santa Elena Canyon

 

 

Puis grimpe sur une courte distance, mais attention l'été par 40° la progression peut être très difficile.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Au dessus du Rio Grande
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille dans le Santa Elena Canyon

 

Il fait l'été tellement chaud, qu'une pause s'impose avant de revenir traverser la Terlingua Creek où l'on peut également se plonger pour se rafraîchir.

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Pause dans le Santa Elena Canyon
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Se rafraîchir dans la Terlingua Creek

 

 

OLD MAVERICK ROAD

 

Pour rentrer sur Lajitas, depuis le Santa Elena Canyon, deux possibilités. Reprendre la Ross Maxwell Road puis la route entre Santa Elena Junction et Maverick Junction, ou prendre la piste Old Maverick Road pour gagner près de 40 kms sur le trajet du retour. Vérifier néanmoins, avant de vous engager, que votre voiture dispose bien d'une roue de secours, les portables reçoivent très mal dans le Big Bend National Park, mais on est jamais seul à emprunter ce raccourci.

 

Si le temps n'est pas à la pluie et qu'il n'y a pas de risque d'orage dans l'heure, pas d'hésitation la Old Maverick Road est praticable avec une voiture classique et pour ne rien gâcher c'est une très belle route.

 

 

big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Old Maverick Road, un raccourci de 40 kms
big bend national park texas etats-unis voyage aux usa en famille Inutile d'avoir un 4x4 pour emprunter la Old Maverick Road par beau temps

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